Interview Robert Irlinger (BMW i): “600 kilometer elektrisch rijbereik? Binnen twee jaar zijn we er”

629

In 2014, toen de woorden elektrificatie en Dieselgate nog moesten uitgevonden worden, startte BMW met de uitrol van een elektrische i-familie. De i3, die zijn tijd (te) ver vooruit bleek, luidde bij de Duitse autobouwer het begin in van een gloednieuw tijdperk, dat tegen 2025 nog 12 elektrische soortgenoten zal voortbrengen. In een exclusief interview met AutoBuzz.be geeft BMW’s elektrostrateeg Robert Irlinger tekst en uitleg.

Een zaadje planten om jaren later te kunnen oogsten, dat is wat BMW deed toen het in 2014 zijn allereerste elektrische stapjes zette. De voorbije jaren gaf München zijn i-departement alle ruimte om te groeien, in de wetenschap dat het leergeld zichzelf nog dubbel en dik zou terugbetalen. En kijk: na een moeilijke start heeft de inmiddels sterk geëvolueerde i3 zijn stek veroverd in het ontkiemende elektrolandschap, terwijl de i-jongens intussen op een technologische voorsprong kunnen bogen bij de ontwikkeling van alweer een volledig nieuwe generatie elektrische BMW’s en Mini’s. Op de lauweren rusten is er volgens CEO Robert Irlinger nog lang niet bij (‘de concurrentie zit ook niet stil, hé’), want zowel op vlak van batterijtechnologie als infrastructuur zullen er de komende jaren nog grote stappen (moeten) worden gezet. En dat andere grote struikelblok, met name de prijs? Ook dat hoopt Irlinger binnen de kortste keren uit de weg te ruimen. Tesla, you have a problem?

AutoBuzz.be: Mijnheer Irlinger, vijf jaar geleden startte BMW i in alle bescheidenheid als een elektrische proeftuin, vandaag zit u aan de knoppen van een departement dat cruciaal is geworden voor het voortbestaan van BMW. Zo snel kan het dus gaan.

Robert Irlinger: “Toen we het submerk boven het doopvont hielden en de i3 en i8 lanceerden, was het inderdaad vooral onze bedoeling om de buitenwereld te laten proeven van wat we toen nog ‘nieuwe’ mobiliteit noemden. Mensen laten zien dat elektrificatie geen bedreiging is, maar net een opportuniteit om totaal nieuwe, maar even opwindende voertuigen te ontwikkelen. Toch waren we er ons op dat moment al van bewust dat het momentum van elektromobiliteit eraan zat te komen. Intussen hebben we bewezen dat BMW helemaal klaar is voor een elektrische toekomst, waarin de kernwaarden van het merk, het typische Freude am Fahren, overeind blijven.”

AB.be: En waarin elektromobiliteit – al uw lovende woorden ten spijt – bij een groot deel van het autopubliek nog steeds op scepsis wordt onthaald.

Irlinger: “De adoptiegraad verschilt nog sterk van land tot land, dat klopt, maar het is wel zo dat de perceptie ten opzichte van elektrisch rijden in een heel korte tijdspanne volledig is gedraaid. Dat komt omdat we onze range anxiety stilaan overwonnen hebben, met dank aan de snel evoluerende batterijtechnologie. Voor compacte modellen als de i3 zijn we van mening dat het huidige rijbereik (250 kilometer, nvdr) perfect voldoet aan wat EV-klanten verwachten, iets wat ook bevestigd wordt door de stijgende verkoopvolumes. Voor de grotere modellen die BMW de komende jaren zal lanceren, zoals de iX3 in 2020 of de iNext (foto onder) in 2021, mikken we eerder op een actieradius van 400 tot 600 kilometer om competitief te kunnen zijn. Met onze vijfde generatie eDrive-technologie halen we die cijfers ook. Om de laadproblematiek te counteren, blijven we ook fors investeren in het pan-Europese IONITY-netwerk, dat tegen volgend jaar 400 snelladers voorziet langs de belangrijkste Europese verkeerassen.”

Elektrisch, het nieuwe normaal?

AB.be: De elektropuzzel valt dus langzaam in elkaar. We horen het u graag zeggen, maar wat met het laatste ontbrekende stukje: een aanvaardbare prijs?

Irlinger (resoluut): “Ik kan je verzekeren dat elektrisch rijden ook nu al economisch interessant is, wat niet wegneemt dat we hard moeten blijven werken om de kost van batterijtechnologie verder te drukken. In de fleetmarkt, waar de initiële aankoopprijs ondergeschikt is aan de TCO, zijn er echter al heel wat bedrijven die de switch maken – niet omdat het hun imago streelt, maar omdat het in the long run een kostenefficiënte maatregel is.”

AB.be: Sommige concurrenten – Volkswagen, om ze niet bij naam te noemen – beloven ons volgend jaar een volwaardige EV aan de prijs van een goed uitgeruste Golf. Durft BMW gelijkaardige beloftes te maken?

Irlinger: “Wat ik durf te beloven, is dat onze elektrische auto’s dezelfde value for money zullen bieden dan een vergelijkbaar model met verbrandingsmotor. Budgetgewijs mag je een gemiddelde dieselauto en een EV niet over dezelfde kam scheren, omdat ze hun hogere aankoopprijs ruimschoots compenseren tijdens hun levenscyclus. Los daarvan geloof ik dat de verdere evolutie van de batterijtechnologie, en de opschaling ervan, de TCO nog verder zal verlagen.”

AB.be: Over batterijtechnologie gesproken: zullen de zogeheten solid state-batterijen voor de grote doorbraak zorgen?

Irlinger: “Solid state-technologie is een veelbelovende piste om de actieradius verder te vergroten en de laadtijden aanzienlijk in te korten, maar ook de huidige lithium-ionbatterijen hebben nog veel progressiemarge. Daarom hebben we ook beslist om de volledige ontwikkeling van de aandrijflijn in-house te doen, we hebben 200 miljoen euro geïnvesteerd in een eigen R&D-centrum in München om ons te kunnen onderscheiden met de beste aandrijf- en batterijtechnologieën. BMW is groot geworden via engineering, en we willen dat in het elektrische tijdperk graag zo houden (fijntjes).”

AB.be: Wordt er daar München ook nog steeds geïnvesteerd in brandstofceltechnologie?

Irlinger: “Fuel cell-technologie behoort zeker nog tot onze onderzoeksscope, we werken op dat vlak nog steeds erg nauw samen met Toyota. Er zijn weliswaar nog te veel (infrastructurele) vraagtekens om op korte termijn te kunnen overgaan op massaproductie, maar in bepaalde gebieden en onder bepaalde omstandigheden kan waterstof wel degelijk een emissievrije uitweg bieden.”

AB.be: In Europa zet BMW i intussen volop in op het gamma plug-in hybrides. Wat vindt u van de heisa omtrent de vermeende ‘fake hybrids’?

Irlinger: “Onbegrijpelijk. Plug-in hybride aandrijflijnen hebben absoluut een bestaansreden. Omdat het voor een bepaald soort klanten, bijvoorbeeld mensen die in een stadscentrum wonen maar sporadisch lange afstanden moeten afleggen, simpelweg de beste oplossing is. Kijk naar onze nieuwe X5: die heeft een elektrische actieradius van 80 kilometer. Real, not fake. Daarmee kan je een hele week elektrisch pendelen, en in het weekend ook nog eens probleemloos met je familie naar zee rijden, zelfs wanneer er geen laadmogelijkheid voorhanden is. Omwille van die veelzijdigheid geloven we dat plug-in hybrides de komende jaren nog een cruciale rol zullen spelen (naast de 12 volelektrische modellen plant BMW tegen 2025 ook 13 nieuwe PHEV’s, nvdr), volgens onze prognoses zullen PHEV’s en EV’s tegen 2025 ongeveer één vierde van onze wereldwijde verkoop uitmaken.”