WRC Portugal: Twee op een rij voor Tanak

256

Ott Tanak heeft, na Zweden en Chili, zijn derde rally van het seizoen gewonnen. De Est had het in Portugal nochtans niet onder de markt, maar bleef zijn titelconcurrenten Neuville en Ogier nipt voor. Ondanks de podiumplaatsen kwamen Toyota, Hyundai en Citroën er niet zonder kleerscheuren vanaf. Neuville herstelde zich uitstekend na zijn zware crash in Chili.

Toyota 1-2-3

Hyundai’s part-time rijder Dani Sordo, die zich gesteund wist door de talrijk opgekomen Spaanse fans, nam in Portugal een kopstart en leidde de rally na de eerste twee proeven. Ploegmaats Loeb en Neuville kwamen op hun beurt minder snel op dreef, en startten met een negende en tiende plaats. In proef drie kregen zowel Sordo als Loeb met dezelfde mechanische pech af te rekenen, waardoor ze plots uit de top 50 tuimelden! Op dat moment namen de jongens Toyota het commando over met een volledige podiumbezetting, die ze tot het einde van de dag zouden behouden. Tanak breidde zijn voorsprong beetje bij beetje uit op zijn dichtste achtervolgers, Latvala en Meeke. Neuville beëindigde de dag op de vierde plaats, na twee toptijden in de laatste twee ritten van de dag. Ogier, die de Belg niet te ver wil zien uitlopen, lag echter op vinkenslag.

Toyota 1-2, duel Neuville – Ogier

Dag twee kon niet slechter beginnen voor Tanak. Quasi meteen kreeg hij af te rekenen met remproblemen, waardoor Latvala zijn kans schoon zag en tot op vijf seconden van zijn ploegmaat naderde. Net op het moment waarop we ons afvroegen of er teamorders zouden komen, kreeg Latvala te maken met ophangingsproblemen die een kruis maakten over zijn winstkansen. Een gedroomde 1-2-3 voor Toyota zat er dus niet meer in, maar met een virtuele dubbel op het einde van de dag mochten de Japanners nog altijd hopen op maximale punten in de constructeursstand. Voor plek drie ontstond een stevig duel tussen Neuville en Ogier. Om de kansen van onze landgenoot te vergroten, gingen Loeb en Sordo niet als eerste de baan vegen, maar sloten ze net achter Ogier aan, zodat de Fransman minder baanvegers voor zich had. Een tactiek die werkte, want op het einde van de dag had Neuville op plaats drie een voorgift van een 12 seconden opgebouwd op Ogier. Zelfs de overwinning lag nog binnen handbereik, want door problemen bij Tanak en nog eens twee toptijden van Neuville bivakkeerde de top 3 op een spreekwoordelijke zakdoek van 9 seconden. 

Winst Tanak, Neuville en Ogier op podium

Toyota wilde koste wat het kost een 1-2 behalen om maximaal te profiteren van de problemen bij Hyundai. Dat leek in eerste instantie te gaan lukken, want zowel Tanak als Meeke reden weg van onze landgenoot, tot Meeke in de voorlaatste proef spinde en zijn tweede plek alsnog aan Neuville moest laten. In diezelfde bocht ging Esapekka Lappi overkop, om een proef later te moeten opgeven met een gebroken ophanging. Kris Meeke maakte in de Power Stage, zonder dat hij nog iets te winnen of te verliezen had, een (zoveelste) fout en brak zijn ophanging. Weg punten, en een debriefing met zijn teambaas die niet lang genoeg kon wachten…

Tanaks overwinning kwam niet meer in gevaar, Neuville legde beslag op plek twee en Ogier vervolledigde het podium. De drie musketiers bezetten ook nog eens de top drie in de Power Stage, waardoor ze meer dan ooit hun stempel op het WK drukken. Neuville, derde in de WK-stand op 10 punten van Ogier en 8 van Tanak, heeft inmiddels meer dan het dubbele van de punten dan de nummer vier, Elfyn Evans.

We zitten nu exact in de helft van het seizoen en het is duidelijk dat Ogier, Tanak en Neuville – die alle overwinningen onder elkaar verdeeld hebben – elkaar geen duimbreed toegeven. De Toyota’s lijken nog steeds de te kloppen wagens, maar gaan hun mechanische probleempjes hen nog zuur opbreken? Gaan de roterende rijders bij Hyundai ervoor zorgen dat ze, mede dankzij een betere startpositie, punten afnemen van de concurrentie? Over twee weken bevinden we ons op Sardinië voor de laatste rally voor de zomerbreak. Vorig jaar won Thierry Neuville er na een bloedstollend duel met 0.7 seconden van Sebastien Ogier. Graag meer van dat!

Foto’s en video: WRC.com