Het tweedaagse Gran Turismo Sport World Tour Event werd afgetrapt met de Manufacturers Series. En we kregen meteen enkele dramatische races te zien …

Even ter herhaling: in de Manufacturers Series worden 12 automerken vertegenwoordigd door teams van drie spelers, die zich online dienen te kwalificeren. Enkel Toyota – als sponsor van het evenement – is rechtstreeks geplaatst, de andere merken vechten het vooraf online uit. De kunst voor de piloten zit er dan ook in om een team te kiezen dat sterk genoeg is om zich te plaatsen voor het World Event, maar waar de piloten niet sterker zijn dan jij, natuurlijk. Anders mag je alsnog thuisblijven.

In Salzburg stonden twee races van 17 rondes gepland: één op een kletsnatte Red Bull Ring – hoe kan het ook anders als je in de prachtige Hangar 7 van de energiedrankenproducent mag spelen – en een finalerace op Spa, waar dubbele punten op het spel stonden.

De kwalificatie was opgedeeld in twee rondes: alle twaalf deelnemers reden hun snelst mogelijke ronde in het hotel, waarna de beste zes in Hangar 7 de superpole mochten betwisten: Mercedes, Porsche, Audi, Peugeot, Chevrolet en Ford. Lange tijd leek Peugeot op weg naar de pole, maar eerst Mercedes en op het laatste nippertje nog Audi staken daar een stokje voor.

Race 1: Red Bull Ring

Op de Red Bull ring speelde zich dan een razen spannende en tactische race af. Elke piloot moest minstens één rondje rijden, waardoor het spel met de pitstops belangrijk werd. Audi leek lange tijd in de ideale positie te liggen. Het merk met de vier ringen had zijn twee stops al afgehaspeld en volgde in het spoor van Mercedes en Peugeot, die elk nog in de pitstraat dienden te passeren. Maar de twee teams bleven lange tijd op de baan, waardoor Porsche kon aansluiten. De Audi-piloot werd nerveus en ontsnapte nagenoeg aan een tijdstraf.

Wanneer Mercedes en Peugeot net voor het uithalen van de zwart-wit geblokte vlag alsnog de pits indoken, mochten we ons opmaken voor een spectaculaire laatste ronde: Audi en Porsche op een seconde van elkaar, met Mercedes en Peugeot slechts enkele seconden achter hen. Eén fout kon desastreuze gevolgen hebben, maar de Audi-rijders hielden het hoofd koel en wonnen met een halve seconde voorsprong op Porsche.

Race 2: Spa

Met dubbele punten in Spa lag de strijd om de dagzege echter helemaal open. Eender welke podiumfinisher uit race 1 zou immers de overall victory uit de brand slepen als er in Spa gewonnen werd.

Bovenop de Raidillon verloren we met Peugeot echter al meteen een belangrijke kandidaat voor de eindzege. En ook Audi leek het tempo niet volgen. Het merk met de vier ringen gokte op een extra stop om langer met de snellere zachte band te kunnen rijden (alle drie de compounds dienden gebruikt te worden), maar die strategie wierp geen vruchten af.

Mercedes daarentegen sloeg al snel een gat dankzij een sterke strategie: slechts één rondje met de traagste piloot op de traagste band en de snelste piloot een halve race op het circuit op de mediumband. De Duitsers bouwden daarmee snel een voorsprong uit en snelden naar de overwinning in Spa én in het totaalklassement. Hun tweede overwinning op rij, na de race in New York.

Achter hen finishte Toyota sterk na een lange inhaalrace. Dankzij hun tweede plaats in Spa mogen ze ook het derde podiumtrapje in het eindklassement betreden. Porsche reed dan weer een redelijk grijze race, maar haalde genoeg punten om een tweede plaats in het eindklassement te verzekeren.