Louis Chiron, de gigolo die racepiloot werd

687

Chiron Portrait profil

Zoals u al kon lezen, bereidt Bugatti volop de intrede van zijn nieuwe Chiron-supercar voor. Zijn naam verwijst naar de Monegaskische piloot Louis Chiron. Maar wie was die man eigenlijk?

Vandaag buigen we ons over de opvallende levensloop van Louis Chiron, Monegask, salondanser en succesvol racepiloot in dienst van Bugatti. Louis Chiron wordt geboren in 1899 in het prinsdom van Monaco, als zoon van de hofmeester van het Hôtel de Paris. Een Russische aristocraat ontfermt zich over hem en zijn opvoeding, waarna de chauffeur van de gefortuneerde Rus Chiron op zijn 15e  leert autorijden. Die lessen komen Chiron al snel van pas, want tijdens de Eerste Wereldoorlog wordt hij opgevorderd als chauffeur voor de Franse maarschalken Foch en Pétain.

Just a gigolo?

Louis Chiron
Het is bij Bugatti dat de carrière van Louis Chiron als racepiloot helemaal ontbolstert.

Na de oorlog keert de jonge Monegask terug naar het prinsdom als salondanser die zijn diensten aanbiedt aan de rijke dames. Diensten die Chiron vandaag als een gigolo door het leven zouden doen gaan, voor alle duidelijkheid. Alleszins, zijn elegantie en zijn vlotte stijl openen veel deuren voor Chiron, die in 1923 zijn eerste stappen in de autoracerij zet.

Niet veel later opent autoliefhebber Chiron samen met een vennoot een garage. Hij gaat in zee met ex-piloot Ernst Friedrich, Bugatti-dealer in het prinsdom. Dankzij Friedrich verdiept Chiron zich in de autosport  terwijl ze Bugatti’s vanuit Molsheim naar de Cote d’Azûr brachtten. En, niet onbelangrijk : op een blauwe maandag leert hij een zekere Ettore Bugatti kennen.

Een belangrijk cadeau

Chiron, die al een paar mooie uitslagen had behaald in klimkoersen, leert vervolgens Alice ‘Baby’ Hoffmann-Trobeck kennen, echtgenote van de erfgenaam van farmareus Hoffmann-La Roche. Hij doet Chiron een Bugatti Type 35 cadeau, waarmee hij een paar mooie races wint in 1926. Zijn carrière is gelanceerd.

Louis Chiron Talbot-Lago
Na de Tweede Wereldoorlog begint Chiron aan een tweede carrière.

Twee jaar later breekt Chiron helemaal door. Met 5 overwinningen op zak neemt hij deel aan de Grote Prijs van Europa in Monza, waar hij als eerste over de finish rijdt. In 1931 is hij de eerste en tot op vandaag enige Monegask die de Grote Prijs van Monaco wint. In 1933 verlaat hij Bugatti om zijn eigen renstal te creëren met Rudolf Caracciola. Onder impuls van zijn vriend Caracciola belandt Chironbij Mercedes, waar hij geteisterd door pech, incidenten en een zware crash zijn carrière beëindigt.

 

De veteraan

Louis Chiron Talbot LagoNa de Tweede Wereldoorlog kruipt Chiron opnieuw achter het stuur, en wint een paar GP’s voor Talbot-Lago. Hij neemt deel aan het eerste Wereldkampioenschap Formule 1 in 1950, waarin hij met een Maserati derde eindigt in de Grote Prijs van Monaco. Hij wint nog de rally van Monte Carlo in 1954 en zet er vier jaar later definitief een punt achter. Op dat moment, en ook vandaag nog, is hij de oudste piloot (56 jaar) die ooit aan de start heeft gestaan van een F1-wedstrijd.

Op vraag van Prins Reinier van Monaco blijft Chiron actief als Algemeen Commissaris van de Grote Prijs van Monaco en de rally van Monte Carlo tot aan zijn dood in 1979.

Dubieuze reputatie

Lancia Aurelia GT - 1954 Louis Chiron (MON) - Cyro Basadonna (Ch) Vítìz Rallye de Monte-Carlo V6 2.5l , 118 hp
Gezien zijn verleden is het startnummer op de Lancia van Chiron in de rally van Monte Carlo 1954 wel heel dubbelzinnig…

Louis Chiron is dus een grote en markante naam in de autosportgeschiedenis, en heeft bijgedragen aan de status die Bugatti vandaag bezit. In zijn 25-jarige carrière vergaarde hij roem en succes door zijn gekende, precieze stijl. Zijn naam figureert vandaag op het palmares van de Targa Florio, de 24 uur van Francorchamps en Le Mans, de Mille Miglia en talloze klimkoersen.

Desondanks is zijn reputatie allesbehalve smetteloos. In zijn nadagen beschuldigde hij de vrouwelijke pilote Hellé Nice ervan voor de gestapo te hebben gewerkt tijdens de oorlog, waarmee hij het einde van haar carrière inluidde. Niet bepaald de meest sportieve manier om een concurrent te verslaan…