Onze landgenoot Thierry Neuville heeft met een indrukwekkende gecontroleerde aanpak de Rally van Zweden gewonnen. De tegenstelling met 2017 kon niet groter zijn: Neuville leek toen op zaterdagavond zegezeker, totdat een beginnersfout in de Super Special van Karlstad er anders over besloot. Niets hiervan dit jaar, onze landgenoot reed als een baas rond.

Strijd aan de top

© redbullcontentpool.com/fiawrc

Donderdagavond werkten de deelnemers traditioneel de Super Special in Karlstad, maar de ‘echte rally’ begon pas op vrijdag. Het was jaren geleden dat er nog eens zoveel sneeuw lag, wat voor perfecte wegen en landschappen zorgde. Een beetje teveel naar de zin van Ogier, want door de extra sneeuwval ’s nacht begon de WK-leider vrijdag als sneeuwruimer-deluxe aan de proeven. Een voorbode voor wat komen zou, Ogier eindigde de eerste dag pas als twaalfde! Tanak daarentegen begon het beste met een buitenaardse tijd in de eerste proef. De Est zakte naarmate de dag vorderde wel verder weg in het klassement en in proef 3, ‘Svullrya’, achtte Neuville zijn moment gekomen. Hij nam de leiding over en zou die, ondanks grote druk van Lappi en Mikkelsen, niet meer afgeven. Een klein maar kostelijk foutje van Lappi zorgde ervoor dat Hyundai de dag met een perfect rapport kon afsluiten : 1-2-3 met Neuville, Mikkelsen en Paddon.

Duel Neuville – Breen

Hyundai hoopte haar drie podiumplaatsen te behouden, maar dat was buiten Craig Breen gerekend. De Ier reed de rally van zijn leven en kwam zelfs terug tot op 4 seconden van Neuville, totdat de vice-wereldkampioen besloot dat het genoeg was en twee snelste tijden liet noteren. Mikkelsen verloor zijn tweede plaats wel aan Breen door een schuiver en raakte in een gevecht met ploegmaat Paddon verwikkeld voor het laatste podiumplekje.

© redbullcontentpool.com/fiawrc

Neuville zelf kreeg dan weer te maken met een klein oponthoud, toen hij op dezelfde plaats als Mikkelsen een pirouette maakte, maar als een volleerde schaatser werkte hij zijn kür zonder kleerscheuren af. Naast Paddon maakten trouwens ook Ostberg en Suninen in Zweden het debuut van hun parttime seizoen. Ostberg leek lang podiumrijp, maar naarmate de rally vorderde verloor hij steeds meer tijd om uiteindelijk terug te vallen naar plaats zes. Suninen, nog maar aan zijn derde WRC-Rally bezig, reed zonder risico’s naar de achtste plaats. De Fin neemt dan ook alle ervaringen dankbaar mee naar de volgende rally.

Neuville wint en wordt leider in WK

Wat vorig jaar al had moeten gebeuren, voltrok zich dit jaar dan toch. Neuville kon alle druk weerstaan en reed zonder verpinken naar zijn zevende zege in het WK, trouwens ook de zevende verschillende Rally die onze landgenoot op zijn palmares schrijft, na Duitsland, Sardinië, Corsica, Argentinë, Polen en Australië. Breen sloot zijn beste rally tot nog toe af op plek twee. Helaas voor hem zal de Ier tot Portugal moeten wachten om terug met zijn autootje te mogen spelen omdat een zekere Sebastien Loeb hem voor de zandbak van Mexico en het asfalt van Corsica komt lenen. De Noor Mikkelsen zal blij zijn met zijn podiumplek, want na een desastreus begin in Monte-Carlo staat hij weer tussen de mensen. Voor Ford was het dan weer een rally om snel te vergeten. Voor het eerst sinds Australië in 2016 kon het geen enkele proef winnen of een podium claimen. Het blauwe ovaal zakt dan ook van de eerste naar de laatste plaats bij de constructeurs, terwijl Hyundai de omgekeerde beweging maakt.

Neuville mocht na Finland vorig jaar al een rally proeven van het co-leiderschap in het WK, nu staat hij alleen aan de leiding met een voorsprong van elf punten op Ogier, die troosteloos elfde werd in Zweden, maar wel nog vier punten kon pakken in de Power Stage. Voor de volgende rally zoeken we de warmere oorden van het Mexicaanse vasteland op, waar Neuville in 2013 zijn allereerste podium kon behalen en het eerste podium voor Hyundai in 2014. Goede voortekenen dus!

Theaterstukje van Ogier

Gedurende het hele weekend klaagde Sebastien Ogier steen en been over zijn startpositie. Als eerste in de WK-tussenstand moest de Fransman de eerste dag als eerste de piste op en op de bevroren ondergrond van Zweden betekent dat sneeuw ruimen voor de concurrenten. De titelverdediger sloot de eerste dag dan ook af buiten de top tien en stelde dat de organisatie de sneeuwruimers niet de baan op had gestuurd, iets dat wel het geval zou zijn geweest indien een Scandinaaf aan de leiding zou rijden.

Net voor de PowerStage, waarin de beste vijf rijders nog extra punten scoren, voerde de titelverdediger dan ook een waar theaterstukje op. Om niet terug als eerste de baan op te moeten, ging Ogier er mee akkoord om 25 minuten later te starten. Een goede zet, of eerder een hiaat in het reglement, want Ogier profiteerde van de betere grip en stuurde zijn Ford naar een tweede plaats en vier extra WK-punten. Vervolgens speelde Ford het tactisch en verplichtte het team ploeggenoot Evans om zijn documenten te laat in te leveren. Gevolg: Evans kreeg een straftijd en Ogier sprong in extremis nog van 11 naar 10 in de einduitslag.

© redbullcontentpool.com/fiawrc

Uitslag

Positie Rijder Wagen Tijd
1 Thierry Neuville (BEL) Hyundai i20 2:52:13.1
2 Craig Breen (IER) Citroën C3 +19.8
3 Andreas Mikkelsen (NOR) Hyundai i20 +28.3
4 Esapekka Lappi (FIN) Toyota Yaris +45.8
5 Haydon Paddon (N-Z) Hyundai i20 +54.4

 

World Rally Championship tussenstand

Positie Rijder Wagen Punten
1 Thierry Neuville (BEL) Hyundai i20 41
2 Sébastien Ogier (FRA) Ford Fiesta 31
3 Esapekka Lappi (FIN) Toyota Yaris 23
4 Jari-Matti Latvala (FIN) Toyota Yaris 23
5 Ott Tänak (EST) Toyota Yaris 21