We zijn nog maar amper bekomen van het voorbije WRC-seizoen, of daar klopt het volgende al op de deur. Dit weekend begint Thierry Neuville in Monte-Carlo aan zijn Jaar van de Waarheid, nadat Sebastien Ogier in 2017 zijn vijfde opeenvolgende wereldtitel veroverde. Drie keer vice-wereldkampioen oogt natuurlijk ook niet slecht op een palmares, toch is er voor de Belgische Hyundai-rijder maar één plek die er echt toe doet. Omdat hij weet dat het kan.

Wat is er veranderd in het tussenseizoen?

Ott Tanak verruilt, na jarenlange dienst bij Ford, zijn team voor het financieel slagkrachtigere Toyota. Na in 2017 zijn eerste zeges te hebben behaald in het WK wil hij dit seizoen resoluut voor de titel gaan. Hetzelfde geldt voor Andreas Mikkelsen. De Noor werd in een schaduwrol gedwongen toen Volkswagen eind 2016 het WRC-licht uitdeed en moest zich vorig seizoen tevreden stellen met invalbeurten bij Skoda, Citroën en Hyundai. De Koreanen waren blijkbaar uiterst opgezet met de snelle Noor en ze boden hem prompt een contract van 2 jaar aan. Het feit dat hij beste maatjes is met Thierry Neuville, zal ongetwijfeld ook meegespeeld hebben. Last but not least zal ook negenvoudig wereldkampioen Sebastien Loeb opnieuw zijn opwachting maken voor Citroën, zij het in slechts drie rally’s: Mexico, Corsica en Spanje.

Zelfs met 9 (!) wereldtitels op zak is de zegehonger van Sebastien Loeb nog niet gestild, de Fransman rijdt dit seizoen opnieuw drie rally’s in dienst van Citroën.

Onze favorieten

Los van de traditionele stoelendans zal het wellicht toch opnieuw uitdraaien op een tweestrijd tussen de op papier twee meest constante rijders, Neuville en Ogier. Toch moeten ze volgens de bookmakers op hun hoede zijn voor derde hond Mikkelsen, die met zijn Hyundai i20 over het juiste wapen beschikt om van de kleinste foutjes te profiteren.

Sebastien Ogier

Pro:

– Regerend vijfvoudig wereldkampioen
– ‘Mister consistent’
– De onbetwiste nummer 1 bij Ford

Contra:

– Ford (M-Sport) geen volwaardig fabrieksteam
– In 2017 maar 22 chronoritten gewonnen, tegenover 72 in 2016
– Gebrek aan ‘wingman’ die punten afsnoept van de tegenstand

Thierry Neuville

Pro:

– Op dit moment de snelste van het pak
– Kan elke rally winnen
– Sterke teammaats

Contra:

– Blijft dure foutjes maken
– De Hyundai i20 toonde zich soms fragiel in 2017
– Raakt de pedalen wel eens kwijt als het niet goed gaat

Andreas Mikkelsen

Pro:

– Ultragemotiveerd na 2017
– Bewezen dat hij Ogier kan verslaan met gelijke wapens
– De Hyundai i20 is de meest complete wagen

Contra:

– Snelheid etaleren over een heel seizoen is moeilijk
– In 2017 amper 6 van de 13 rally’s in WRC-wagen gereden
– Heeft met Thierry Neuville een ijzersterke teammaat

En bij de constructeurs?

Dit is in een notendop een voorstelling van de favorieten voor de eindzege in het WK bij de rijders. Op vlak van constructeurs liggen de kaarten iets duidelijker. Citroën heeft met Kris Meeke amper 1 rijder die het hele seizoen zal rijden, waardoor de Fransen nu al een kruis mogen maken over een eventuele constructeurstitel. Bij Ford hebben ze uiteraard Ogier, en met Evans een goede secondant, maar de derde auto wordt uitgeleend aan meerdere rijders. Bovendien rijst de vraag of het relatief kleine team zal weten te bevestigen, nadat het vorig seizoen zowat alles won wat er te winnen viel?

Hyundai heeft deze winter goede zaken gedaan door, zoals eerder vermeld, Mikkelsen aan te trekken. Samen met Neuville hebben ze nu twee volwaardige kandidaten voor de titel bij de rijders. Met Paddon en Sordo, die na een teleurstellend seizoen de derde auto zullen moeten delen, beschikt Hyundai over twee geëxperimenteerde rijders die zich hoe dan ook opnieuw willen bewijzen.

Toyota is het enige team dat drie vaste rijders opstelt en dat kan alleen maar een goeie zet zijn. Met Latvala hebben ze een meervoudig rallywinnaar en runner-up in het kampioenschap in huis. Met Tanak een uitstekende piloot die zijn plafond nog niet bereikt heeft, maar misschien nog wat moet acclimatiseren bij zijn nieuwe werkgever. Ten slotte is er nog revelatie Esapekka Lappi, de zoveelste in de rij ‘Flying Fins’. Dat bewees hij vorig jaar door in Finland in amper zijn vierde (!) rally met de winst te gaan vliegen. Als hij er nu ook nog in slaagt om die snelheid te combineren met consistentie…

Foto’s: WRC.com