Autoritair op vrijdag, beheerst op zaterdag en afwerkend op zondag. Sebastien Ogier heeft voor de tweede keer in zijn carrière de Rally van Corsica gewonnen, de vierde manche van het WRC-seizoen. Met zijn derde overwinning van het seizoen drukt de Fransman verder zijn stempel op het kampioenschap.

De Rally van Corsica wordt binnen het wereldje ook wel eens de ‘rally van 10.000 bochten’ genoemd, wie zelf al eens met een huurauto over de kronkelende bergwegen heeft gereden begrijpt perfect wat de heren rallypiloten (en vooral hun bijrijders) op het Franse eiland te verduren krijgen. Ogier – wie anders – won de eerste proef op vrijdag. De enige die zich (eventjes) in de strijd kon mengen was zijn oude ploegmaat van bij Citroen, Sebastien Loeb. Maar die bracht zichzelf tot stilstand in een greppel in de tweede proef, waarna Ogier met 2 extra toptijden het laken al snel naar zich toetrok.

Voor Sebastien Loeb verliep de Rally van Corsica niet zoals gehoopt…

Voor de neutrale toeschouwer was het dan ook vooral uitkijken naar het beladen duel voor plaats 2, een strijd waarin Neuville, Meeke en Tanak een hoofdrol opeisten. Onze landgenoot behield het voordeel op het einde van de eerste wedstrijddag, ondanks set-up problemen die hem het hele weekend zouden achtervolgen.

Neuville krijgt het (te) warm, Tanak profiteert

De op zaterdag terugkerende Loeb bewees dat hij nog steeds toptijden kan neerzetten met 3 snelste chrono’s. Terwijl het secondenspel tussen Neuville, Meeke en Tanak bleef voortduren, kwam snelle Fin Lappi als een raket naar voren geschoten om zich op het einde van de dag op plaats 4 te nestelen. Intussen had Tanak de tweede plek afgesnoept van Neuville, zij het met een verschil van amper 1 tiende van een seconde! Grootste slachtoffer van deze strijd werd Kris Meeke, die door een verkeerd voorgelezen pacenote van zijn co-piloot veel te snel aangereden kwam in een bocht en zich temidden de lokale fauna en flora parkeerde. Het bleef gelukkig bij blikschade, maar terugkeren op de weg zat er helaas niet meer in. Ook de Fransman Bouffier (motorproblemen) en de Fin Latvala (rolkooischade na hard contact met een boom) moesten de strijd vroegtijdig staken.

Ogier wint, Neuville komt met de schrik vrij

Er bleven op zondag maar twee ritten meer over, maar met de 55 km lange rit van Vero naar Sarrola-Carcopino zat er nog meer dan genoeg venijn in de staart om het klassement helemaal overhoop te gooien. De Est Tanak was het best wakker en reed iedereen op meer dan 10 seconden, waardoor Neuville stilaan zijn pijlen moest richten op de derde en laatste podiumstek. Gelukkig voor hem reed Lappi lek na een stuurfout, de Fin verloor in een letterlijke klap 2 minuten en 3 plaatsen – iets wat hem in Monte Carlo ook al overkwam, overigens. In de daaropvolgende Power Stage maakte hij dit deels goed door met het maximum van 5 punten te gaan lopen. Neuville ‘smeet’ zich in het slot nog volledig… maar moest een deel van de proef afleggen op drie cilinders. Weg extra punten.

Dat betekent dat Neuville geen goede zaak doet in het kampioenschap, waar de Belg reeds 17 punten achterstand telt op een ontketende Ogier. Dit hoeft geen drama te zijn, zeker nu Ogier de komende (gravel-)rally’s als ‘baanveger’ moet starten, maar het wordt zaak om de kloof binnen de perken te houden. Het was trouwens al sinds de rally van Zweden in 2016 geleden dat Neuville geen enkele proef wist te winnen. Daarmee komt een eind aan zijn reeks van 27, Loeb kan met zijn 72 stuks op beide oren slapen! Een kleine troost voor Hyundai is dat ze nog steeds te leiding behouden in het bij de constructeurs. Met de crashes van Loeb en Meeke deed vooral Citroën een slechte zaak, waardoor de Fransen voorlopig de laatste plek bekleden. De volgende manche van het WK wordt in Argentinië gereden, waar Neuville vorig jaar wist te zegevieren. Een goed voorteken? We zien het over 3 weken…

Foto’s: WRC.com & Hyundai Motorsport