En of hij het serieus meent met zijn titelambities dit jaar. Thierry Neuville en copiloot Nicolas Gilsoul wonnen na een rustige start op vrijdag uiteindelijk toch overtuigend de rally van Portugal en profiteren zo optimaal van de nulscores van hun naaste concurrenten Sebastien Ogier en Ott Tanak.

Drama!

WRC Portugal Thierry Neuville
Copyright: Jaanus Ree / Red Bull Content Pool

Voor Tanak begon de rally nochtans goed, want hij won de traditionele opwarmer op donderdagavond. Vrijdagmorgen ging het echter fout voor de Est toen hij over een iets te dikke steen reed, waardoor zijn Yaris permanente motorschade opliep. Met Tanak out of the picture konden Ogier en Neuville gouden zaken doen en staken ze nog een extra tandje bij. In de vijfde proef gebeurde wat zelden gebeurt: Ogier maakte een fout en brak een deel van zijn ophanging: einde van de dag voor hem. Op dat moment reed Neuville op een zesde stek, maar door onder andere 4 snelste tijden op een rij, de crashes van Paddon en Latvala, de mechanische pech van Mikkelsen, de dubbele lekke band van Meeke en de tijdstraffen van Sordo en Lappi kon hij de dag uiteindelijk toch afsluiten op de eerste plaats. Oef!

Neuville controleert, Meeke die zich bezeert

Neuville begon de dag met 17sec voorsprong op Evans, maar kwam nooit echt in de problemen, want tot tweemaal toe sloeg onze Belg toe in de langste rit van de dag, ‘Amarante’ (37km), om zijn voorsprong uiteindelijk meer dan te verdubbelen. Het gevecht vond vooral plaats achter hem voor plaatsen 3-4-5. Lappi en Sordo trachtten hun tijdsstraffen goed te maken, terwijl Teemu Suninen (in zijn nog maar zesde rally in een WRC-wagen), sterk presteerde en voorlopig de opperhand had in het gevecht voor de laatste podiumplek. Kris Meeke daarentegen deed wat we helaas al vaak van hem gezien hebben. Een zware crash in SS12 ‘Amarante’ waarbij hij geen spaander heel liet van zijn C3, maar waar hij en copiloot wel zonder kleerscheuren vanaf kwamen.

WRC Portugal Ogier
Copyright: Jaanus Ree / Red Bull Content Pool

Neuville wint en neemt WK-leiding

Thierry Neuville controleerde in de laatste 5 korte ritten op zondag om zijn eerste overwinning op Portugese bodem veilig te stellen. Met 4 extra punten in de Power Stage leidt hij nu het WK met 19 punten voorsprong op titelverdediger Ogier, en 47 op Tanak. Welshman Evans reeds na een teleurstellend seizoensbegin zijn beste rally van het jaar en pakte verdiend de tweede plek mee, net voor Suninen die zijn eerste podium wist te behalen.

WRC Portugal podium
Copyright: Jaanus Ree / Red Bull Content Pool

Het was een ongemeen zware Rally van Portugal waarbij slechts een minderheid van het veld, alle categorieën door elkaar, de finish zonder kleerscheuren wisten te halen. Van alle vaste rijders in de hoofdcategorie is Thierry Neuville de enige die nog niet heeft moeten gebruik maken van de Rally 2 regels en deze regelmaat zal hij aan de dag moeten blijven leggen om een steeds onder meer druk liggende Ogier te kunnen blijven bestoken.

De laatste rally voor de zomerbreak wordt die van Sardinië, in Italië, binnen 3 weken en met een voorgift van 19 punten in het WK zal het psychologisch belangrijk zijn om de break met een goed gevoel aan te vatten.