WRC Sardinië: Neuville verslaat Ogier na thriller

378

Niets mooiers dan een rechtstreekse confrontatie tussen de twee titanen uit het lopende WRC-seizoen… en zeker niet als onze Thierry Neuville uiteindelijk met de zege gaat lopen. Relaas van een bloedstollende secondenthriller.

En toen waren ze nog met twee

Sardinië is een rally waarin de eerste ‘baanvegers’ het traditioneel moeilijk hebben. Gelukkig zorgden de weergoden voor wat regen in de aanloop naar de rally, wat het hen toch wat makkelijker maakte. Het was Mikkelsen die als een komeet uit de startblokken schoot, en de rest snel op 15 seconden zette. Tot zijn versnellingsbak het begaf en de onfortuinlijke Noor (alweer) verplicht werd om vroegtijdig de handdoek in de ring te gooien. Favorieten Ogier en Neuville namen nadien het commando over, met een alerte Tanak op vinkenslag. Even later waren ze nog met twee, nadat Tanak zijn radiator beschadigde na een iets te enthousiast genomen jump en zo zijn laatste titelkansen verkwanselde. Neuville beëindigde de dag op 19 seconden van Ogier nadat hij uitgerekend op dezelfde jump zijn achterspoiler én wat extra tijd verloor.

Mikkelsen nam een vliegende start, maar moest de strijd al snel staken na transmissieproblemen.

Ogier plooit, maar breekt (nog) niet

Op zaterdag werd er op verschillende fronten gestreden. Op plaats 5 en 6 gaven Paddon en Ostberg elkaar geen duimbreed toe, maar het was uiteindelijk de Nieuw-Zeelander die na zaterdag het voordeel behield. Op plaatsen 3 en 4 voltrok zich een tweestrijd tussen de twee Finnen van Toyota, Latvala en Lappi, voor de eer van het vaderland. Vooraan bleven Ogier en Neuville uiteraard het tempo aangeven. De Fransman leek alles onder controle te hebben, tot hij plots 14 seconden verloor en Neuville dankzij twee snelste tijden naderde tot op 3,9 seconden.

Neuville wint Super Sunday

Tijdens de bitse strijd op zondag stond niet alleen de winst in Sardinië op het spel, maar ook (en misschien zelfs vooral) het mentale voordeel waarmee de winnaar de zomerbreak zou ingaan. Neuville deelde alvast een eerste tik uit, en 3,9 werd 3,1. In ronde 2 sloeg de Belg weer toe, en verkleinde de kloof tot 1,6 sec. Zelfde scenario in ronde 3 , waarna het verschil nog slechts 8 tienden bedroeg. Ronde 4 zou alles beslissen. Neuville kwam aan en het was wachten op Ogier. Toen kwam de verlossing: met zijn 6de snelste tijd op rij had Neuville genoeg aan 0,7 seconden om de Rally van Sardinië voor de tweede keer in zijn carrière te winnen. De vreugde bij de Belg was enorm, terwijl Ogier toch wel een kleine dreun te verwerken krijgt. Bijna was Ogier zijn tweede plek nog kwijt toen zijn copiloot zijn tijdskaart vergat, maar Tanak bracht hem zijn kaart en het bleef uiteindelijk bij € 10.000 boete en voorwaardelijke strafpunten. Op de laatste podiumplek vonden we uiteindelijk Lappi terug.

Hyundai doet met de vierde plek van Paddon een uitstekende zaak bij de constructeurs, terwijl Ford en Toyota de rol wat lijken te lossen. De mannen van Citroën, Ostberg en Breen, reden een 5de en 6de plek bij elkaar en brachten de auto – in tegenstelling tot de op non-actief gezette Kris Meeke – netjes terug. Binnen 7 weken landt het WRC-circus in Finland, waar ‘buitenlanders’ Neuville en Ogier vorig jaar geen al te beste beurt maakten. Neuville komt echter met een voorgift van 27 punten aan de start, waardoor hij alleszins wat meer marge kan inbouwen dan de op achtervolgen aangewezen Fransman…

Foto’s: WRC.com