Ott Tanak heeft met de Rally van Turkije zijn derde WRC-manche op rij beet. De Toyota-rijder was deze keer niet de snelste, maar wel een van de weinigen die geen problemen kende. De Est ademt nu stevig in de nek van Thierry Neuville in de WK-stand, en zorgt er ook voor dat Ogier voor het eerst sinds 2012 niet meer in de top 2 van de algemene WRC-klassering staat. Relaas van een ware veldslag.

Turkije stond voor het eerst sinds 2010 weer op de kalender, maar werd verreden op een nieuwe locatie, waardoor iedereen zowat met gelijke kansen het weekend kon aanvatten. Mikkelsen zag zijn kans schoon om zijn teleurstellend seizoen wat meer kleur te geven, en nam meteen de leiding na de super special van donderdagavond. Maar Craig Breen, een van de weinigen die nog geen WK-zege op zak heeft, dacht er anders over en nam na de eerste en langste proef op vrijdag de leiding over. Thierry Neuville deed aardig mee (rekening houdend met zijn taak als ‘baanveger’) en parkeerde op de middag op plaats 4, met zijn twee mede-titelkandidaten netjes achter hem. Een contractverlenging van 3 jaar bij Hyundai zorgde duidelijk voor de juiste motivatie bij onze landgenoot.

Ook Ogier, die dringend punten moet terugpakken, begon de namiddag als een sneltrein. De Fransman passeerde Neuville naar plaats 2. Beide Citroëns kregen daarna te maken met lekke banden, Ostberg moest zelfs opgeven met een gebroken ophanging. Breen verdween ook van het toneel en Mikkelsen nam kort de leiding over, om die weer te moeten afstaan aan onze landgenoot Neuville, die met een goed getimede eindspurt met een voorgift van 0.3 seconden op Ogier een welverdiende nachtrust mocht aanvatten.

Twee vechtende honden

Turkije werd al snel vergeleken met de Acropolis en Cyprus, het aantal uitvallers was er nauwelijks bij te houden. Eerste slachtoffer van de dag was Mads Ostberg, die met een turboprobleem tot opgave gedwongen werd. Thierry Neuville begon de dag uitstekend en reed Ogier op bijna 10 seconden, tot zijn schokdemper plots besloot zich een weg door zijn motorkap te boren. Minutenverlies en gedwongen opgave, en dus ook een slechte zaak voor het kampioenschap.

Ogier nam de leiding van de rally over, en werd meteen ook de nieuwe virtuele leider in de WK-tussenstand. Helaas kon hij er niet lang van genieten, want ook de ophanging van zijn Fiesta bleek niet bestand tegen de Turkse ondergrond. Hij kon weliswaar de schade min of meer herstellen en reed op adrenaline de snelste tijd in de volgende proef! Mikkelsen, die een zeer regelmatige rally reed, werd gepromoveerd tot nummer 1. Esapekka Lappi deed wat we al iets te vaak gezien hebben van hem: de Fin schoof lichtjes van de baan en kon zijn weg niet meer verderzetten. Alsof dat nog niet erg genoeg was, balanceerde zijn auto op een helling… om even later de dieperik in te duiken (nadat de crew gelukkig al veiligere oorden had opgezocht).

Ogier begon de namiddag met verse moed, maar die moest hij letterlijk aan de kant schuiven na een onzachte aanraking met een boom. En als twee honden vechten om een been? Dan loopt de Est Tanak er met een goed getimede snelste chrono mee heen. De Toyota’s hadden moeite om het ritme van de leiders te volgen, maar bleven uit de problemen. Ze kwamen zo wel mooi op plaats 1 & 2 en verdrongen hiermee Hyundai virtueel van de troon bij de constructeurs. Ook al omdat Mikkelsen 2 ritten met achterwielaandrijving moest afwerken en tuimelde naar plaats 5. Citroën daarentegen moet de kelk tot de bodem ledigen, want Breens C3 WRC brandde helemaal uit tussen twee proeven, ondanks de hulp van een toegesnelde Tanak.

Tanak wint, Neuville blijft leider in WK

Met nog maar een kleine 35 kilometer voor de boeg, en met het klassement in een min of meer definitieve plooi, viel er op de laatste dag weinig spektakel te verwachten. Latvala kreeg van Toyota te horen dat hij netjes op plaats 2 moest blijven om de dubbel van Toyota te verzekeren en Ott Tanak op weg naar de overwinning te helpen. Laatstgenoemde won uiteindelijk dus de Rally van Turkije, met 3 extra punten in de Power Stage komt hij tot op 13 punten van Neuville in het WK. Ogier profiteerde (alweer) van een sterk staaltje teamtactiek van Ford om toch nog een punt weg te kapen voor de 10e plaats, maar aangezien Neuville met overmacht de Power Stage won, blijft Ogier op 23 staan in de tussenstand om de titel, met Tanak nu op plaats 2. Door de mechanische veldslag in Turkije, met maar 5 WRC’s die geen Rally 2 of opgaves hadden, konden maar liefst R5 wagens van de WRC2-categorie zich in de absolute top 10 nestelen.

Na Turkije is het nu wel helemaal duidelijk: Toyota en Hyundai zullen onder elkaar uitvechten wie de titel bij de constructeurs zal winnen. Bij de piloten wordt het spannender met de dag. Na een magische 87/90 punten is Tanak duidelijk de man van het moment. Ogier beseft nu dat hij alles op alles gaat moeten zetten om deze scheve situatie met zijn Ford, misschien wel de mindere van de drie wagens, nog recht te trekken. Neuville gaat met 13 en 23 punten voorsprong naar Wales, waar binnen drie weken het kampioenschap wordt verdergezet. Met de Rally van Spanje in het verschiet (een rally waar Neuville het in principe lastig zal krijgen), doet hij er goed aan om in Wales zijn voorsprong te vergroten.

Foto’s: WRC.com