Met zijn vierde zege van het seizoen – zijn eerste sinds Corsica in april – hijgt Sebastien Ogier opnieuw in de nek van Thierry Neuville in het WRC-kampioenschap. De Fransman nadert tot op 7 punten van onze landgenoot, die in Wales wel een goede zaak deed tegenover de derde hond in het spannende WRC-gevecht, Ott Tanak.

Op vrijdag leek er geen vuiltje aan de lucht voor Tanak. De winnaar van de laatste 3 rally’s veegde opnieuw de vloer aan met zijn tegenstanders. Achter hem streed een vijftal om de twee andere podiumplekken. Zonder een superdag te hebben (en geholpen door het feit dat Ogier 2 ritten zonder eerste en tweede versnelling moest afwerken) zette Neuville zich op plek twee, op ruim een halve minuut van Tanak. Voor Ford werd het een dag om snel te vergeten, want Suninen (van de baan) en Evans (mechanische pech) moesten in Wales al snel de handdoek gooien, waardoor Ford nu ook een definitief kruis mag maken over een nieuwe constructeurstitel.

Man in vorm Ott Tanak ging in Wales opnieuw voortvarend van start. Iets té voortvarend, zelfs…

Tanak out, Ogier in

Ogier had vooraf aangekondigd dat hij zaterdag alles op alles zou zetten om zijn titelkansen gaaf te houden… en de Fransman hield woord! Na 2 ritten had Ogier zich al van de vijfde naar de tweede plek gehesen. Thierry Neuville daarentegen, verging het beduidend minder goed. Een fout in een gladde bocht zorgde voor een oponthoud van driekwart minuut, maar gelukkig konden toeschouwers hem weer op weg helpen. Het verdict was wel hard, want de Belg tuimelde pardoes van plaats 2 naar 9.

Vanaf dat moment reed Tanak virtueel aan de leiding van het WK, maar in rit 16 sloeg voor de Est het noodlot toe. Een harde landing na een jump en een beschadigde radiator waren voldoende om een vastberaden Ogier naar de leiding van de rally te loodsen. Toch kon de Fransman nog niet juichen, want met Latvala op amper 4 seconden en de top 4 binnen de 14 seconden, kon het op zondag nog alle kanten uit.

Ogier wint, damage control voor Neuville

Op zondag kregen we plots een ontketende Jari-Matti Latvala te zien, die na 2 ritten Ogier al had bijgebeend. Het volstond echter niet om Ogier uit zijn lood te slaan, want na een titanenduel won hij uiteindelijk de rally voor Toyota-rijders Latvala en Lappi. In de Power Stage, voor één keer niet de laatste proef van de rally, kon Neuville nog 2 extra puntjes wegkapen. Uiteindelijk wist hij beslag te leggen op een vijfde plek, mede doordat zijn teamgenoten hem geen strobreed in de weg legden…

Wie een beetje tussen de regels kan lezen, begrijpt al dat het ongemeen spannend aan het worden is in de WK-tussenstand. Tanak incasseerde een serieuze dreun, en zal nu alles op alles moeten zetten in de laatste twee manches. Neuville leidt nog steeds in het WK, maar hij houdt best de druk op de andere twee rijders met een knalprestatie in de Rally van Spanje, die binnen drie weken plaatsvindt. Bij de constructeurs doet Hyundai daarentegen een slechte zaak, want Toyota vergroot de voorsprong tot 20 punten in het WK. Ford doet zoals vermeld niet meer mee, en ook bij Citroën staan de blikken nu al op 2019 gericht, wanneer het met Sebastien Ogier in hun rangen opnieuw zal kunnen meestrijden voor de prijzen.

Foto’s: WRC.com