Sebastien Loeb, negenvoudig wereldkampioen, heeft in zijn derde en laatste WK-rally van het jaar een fantastische overwinning behaald in de Rally van Spanje, de enige in het WK die zowel op gravel als op tarmac gereden werd. In Spanje had Thierry Neuville een waterkans om zich tot kampioen te kronen, maar dat heeft er nooit ingezeten.

Op vrijdag rijden ze in Spanje traditioneel op gravel, en zoals we konden verwachten, vertrok Ott Tanak als een kanon. In rit 3 nam hij de leiding over van Ogier, die donderdagavond de opener in Barcelona had gewonnen, en sloot hij de dag af met een voorgift van 26 seconden. Een grote zucht bij de tegenstanders, die schijnbaar niets kunnen inbrengen als de Est zijn dagje heeft. Alleen Latvala, ook in een Toyota, leek Tanak van zijn voetstuk te brengen, maar een slecht getimede lekke band, net op het moment wanneer hij op het punt stond om de leiding over te nemen, besliste er anders over. Alles leek weer te herdoen voor een uiterst gefrustreerde Fin. Ogier en Neuville hadden het moeilijk als baanvegers en sloten af op respectievelijk plaats 7 en 9. Op dat moment stond Tanak virtueel aan de leiding in het WK. Sebastien Loeb reed ondanks zijn gebrek aan wedstrijdritme zeer verdienstelijk en mengde zich in de podiumdebatten.

Pech Tanak, Latvala top

Tijdens de nacht werden de bolides omgetoverd van gravel- naar tarmacspecificatie, zodat de rijders zich konden botvieren op de snelle Spaanse wegen. De eerste rit van de dag werd geannuleerd wegens teveel verkeerd geplaatste toeschouwers. Daarna was Latvala meteen bij de les . Wanneer Tanak in rit 10 een lekke band kreeg, nam de Fin over, om de dag aan de leiding af te sluiten. Ondertussen reed lokale held Dani Sordo een dijk van een wedstrijd en bleef hij in het kielzog van de leider. Net als Elfyn Evans en ene Sebastien Loeb, die nog steeds meededen voor de overwinning. Ook Ogier (2de) en Neuville (5de na 3 snelste tijden op rij) klommen opin het klassement. Het beloofde een spannende zondag te worden, met de top 6 op een zakdoek van amper 16 seconden! Opvallend weinig drama in Spanje trouwens, alle 12 de piloten reden nog mee, zonder te moeten opgeven of via Rally 2 te moeten terugkomen.

Loeb wint, Toyota baalt

Niet veel kilometers meer op zondag, amper 62, maar het klassement zou nog door elkaar geschud worden. Sebastien Loeb, terend op zijn ervaring als 8-voudige! winnaar in Spanje, koos als enige voor harde rubber in de eerste 2 proeven en stormde meteen naar de leiding, die hij ondanks een zwaar opzettende Ogier, niet meer zou afgeven. Het is voor Loeb de 79ste overwinning uit zijn carrière. Ook breekt Loeb, met 16 jaar en 2 maanden, het record van de langste periode tussen een eerste en laatste WK-overwinning. Latvala, zaterdagavond nog leider, kreeg alweer een lekke band te verduren, deze keer na zelf contact gezocht te hebben met een reling, en tuimelde helemaal naar plaats 8. Ott Tanak hield zijn mathematische kans op de wereldtitel gaaf door met een 6de plaats algemeen, én maximum punten in de Power Stage te gaan lopen. Ogier bleef staan op plaats 2, met ploeggenoot Elfyn Evans naast hem op het podium. Voor de Power Stage reed Thierry Neuville op plek 3, maar door een lekke band in de laatste kilometers verspeelde hij niet alleen de derde plaats, maar tevens de WK-leiding aan Ogier, en dit met 3 punten.

Door een salvo aan lekke banden heeft Toyota de helft van zijn voorsprong bij de constructeurs moeten prijsgeven op Hyundai, die met Neuville en Sordo beiden voor de Toyota’s eindigden. Het belooft spannend te worden tot het einde. Maar wat dan gezegd zijnde van de strijd bij de piloten! Nog 3 rijders hebben kans op de wereldtitel, al lijkt het in principe te zullen gaan tussen Ogier en Neuville. Onze landgenoot won vorig jaar in Australië door als 2de de baan op te gaan. Wanneer hij dat kunstje zou kunnen herhalen, is de titel zo goed als zeker binnen. 4 punten meer halen dan Ogier is de taak. Tanak moet hopen op een klein mirakel, maar elke rally moet gereden worden. Schrijft Ogier een 6de opeenvolgende titel op zijn palmares, of krijgen we met Neuville of Tanak een nieuwe heerser aan het firmament? We zien het over 3 weken in Australië.

Foto’s: Red Bull Content Pool