Alles wat je moet weten over het nieuwe WRC-seizoen

1103

Komend weekend opent het nieuwe wereldkampioenschap rally traditioneel met de legendarische ‘Rallye de Monte Carlo’. Daags voor de seizoensopener maken we de balans op van het tussenseizoen, en schatten we de kansen in van de tenoren en hun voornaamste uitdagersWordt de vijfde keer de goede keer voor Thierry Neuville?

Toyota: Never change a winning team (of toch niet te veel)

Nauwelijks twee jaar na hun comeback in het WRC wist Toyota vorig jaar al beslag te leggen op de titel bij de constructeurs. Ott Tanak ontpopte zich tot de snelste man van 2018, behaalde de meeste overwinningen, maar een aantal mechanische tegenslagen én persoonlijke foutjes op cruciale momenten deden hem uiteindelijk de das om. Tanak wordt, samen met een heroplevende Latvala, het speerpunt voor nieuwe successen. In de derde wagen vinden we geen Esapekka Lappi meer terug, wel de Noord-Ier Kris Meeke, die vorig jaar ontslagen werd door Citroen na een zoveelste crash. Potentiëel gevaar schuilt in het feit dat Toyota over een rijderstrio beschikt waarvan iedereen aanspraak kan maken op een overwinning, aan teambaas Tommi Mäkinen – zelf viervoudig wereldkampioen – om dit allemaal in goede banen te leiden.

Hyundai en Neuville op zoek naar glorie

Onze landgenoot Thierry Neuville, ondertussen viermalig vice-wereldkampioen, tekende vorig jaar een contractverlenging bij Hyundai, die hem tot 2021 verbindt aan de Zuid-Koreaanse renstal. Andreas Mikkelsen, die vorig jaar een belabberd seizoen reed, blijft ook dit jaar een volledig seizoen meedraaien in het WRC. De Noor zal wel uit een ander vaatje moeten gaan tappen als hij ook in 2020 nog een zitje bij Hyundai ambieert. Nieuw-Zeelander Hayden Paddon moest ondanks een goed deeltijds programma verkassen, ten voordele van negenvoudig wereldkampioen Sebastien Loeb. Loeb, die een wagen deelt met Dani Sordo, zal zo voor het eerst in zijn carrière in een andere wagen dan een Citroën (rally) of Peugeot (Dakar en Rallycross) rijden. De Fransman, vorig jaar nog winnaar in Spanje, zou Thierry Neuville de nodige steun moeten kunnen bieden om eindelijk die rijderstitel binnen te halen, alsook de kroon bij de constructeurs. Ook teambaas Michel Nandan werd opzij gezet ten voordele van de Italiaan Andrea Adamo. Bij Hyundai is het duidelijk ‘van moetens’ dit jaar…

M-Sport (Ford): Tijd om te herbronnen

Na twee boerenjaren met Sebastien Ogier is het voor Ford tijd om te herbronnen, ook financieel. De ongenaakbare Fransman trok terug naar het oude Citroën-nest, daarom mogen de Finse belofte Teemu Suninen en trouwe luitenant Elfyn Evans het dit jaar samen proberen. Met maar twee rijders, samen goed voor één luttele WRC-overwinning, wordt het zo goed als onmogelijk voor hen om potten te breken in beide kampioenschappen. Wel staat de deur open voor een derde wagen, indien rijders met genoeg geld over te brug komen. Zweed Pontus Tidemand, WRC2-kampioen in 2017, maakt hier dankbaar gebruik van om te starten in Monte Carlo en Zweden, met een optie voor bijkomende races verderop in het seizoen. Ook bij Ford krijgen we een andere teambaas. Malcolm Wilson, al meer dan 20 jaar aan het roer, zal zich vooral concentreren op de commerciële geledingen binnen M-Sport, waardoor zijn rechterhand Rich Millener het WRC-programma voor zijn rekening neemt.

Citroën wil terug naar de top

In het jaar waarin het merk Citroën zijn 100e verjaardag viert, willen de Fransen er alles aan doen om aan te knopen met de successen van weleer. Zoveel titels ze behaalden tijdens de gouden jaren van Sebastien Loeb, zo belabberd is het geweest sinds de Fransman andere oorden (en disciplines) heeft opgezocht. Maar met huidig zesvoudig wereldkampioen Sebastien Ogier halen ze natuurlijk hét ultieme wapen in huis om hun ambities waar te maken. Ogier komt terug waar het voor hem allemaal begon in 2008, maar waar hij eind 2011 na strubbelingen met teammaat Loeb de deur achter zich dichttrok. Zou de komst van Ogier iets met het vertrek van Loeb te maken hebben? We zullen het wellicht nooit weten. Grote kuis bij Citroën, want als tweede rijder hebben ze Fins rastalent Esapekka Lappi aangetrokken. Een derde wagen is er niet, dat betekent dat Craig Breen geen zitje meer heeft voor 2019. Mads Ostberg, in 2018 nog goed voor 8 rally’s, zal in het nieuwe WRC2 Pro-kampioenschap aantreden.

(lees verder onder de video)

Wie zijn de favorieten?

Sebastien Ogier

Ondanks het feit dat hij van team veranderde, blijft Sebastien Ogier de grote favoriet voor de wereldtitel. Ervaring zat, maar zal de Citroën snel genoeg blijken op alle terreinen? Met enkel Lappi naast zich lijkt het er bovendien op dat de Fransman niet te veel steun vanuit eigen kamp moet verwachten…

Thierry Neuville

Elk jaar komt onze landgenoot wat dichter bij zijn grote droom: de wereldtitel. In 2018 viel hem niet geweldig veel te verwijten, hopelijk kan de reorganisatie bij Hyundai en de komst van Loeb, die 6 rally’s zal rijden, hem helpen in zijn queeste naar WK-glorie.

Ott Tanak

De Toyota Yaris van Tanak was de snelste wagen van 2018, en ook de Est liet vorig seizoen vlagen van grote klasse zien. Na 2 seizoenen gestrand te zijn op een derde stek in het WK-klassement wil hij, met een jaar extra ervaring op zak, de derde hond zijn in de tweestrijd tussen Ogier en Neuville.

Outsiders

Het ligt dus in de lijn der verwachtingen dat dezelfde tenoren in 2019 de dans zullen leiden, maar verrassing vallen nooit uit te sluiten. Jari-Matti Latvala liet in de tweede helft van vorig seizoen zien dat hij terug naar zijn beste vorm toegroeit. Ook hij werd een paar keer vicewereldkampioen en droomt van meer. Van Andreas Mikkelsen weten we dat hij alles in zich heeft om regelmatig rally’s te winnen, maar kan hij een slecht 2018 achter zich laten en meteen op de afspraak zijn?

Wat verandert in het WRC van 2019?

  • In 2019 zien we met de Rally van Chili een nieuwe naam verschijnen op de kalender, waardoor er dit jaar in totaal 14 rally’s betwist zullen worden. Het is de bedoeling van de promotors van het WRC om meer ‘wereld’ in het wereldkampioenschap te krijgen. Voor 2020 houden de organisatoren zowel Japan als Kenya achter de hand, wellicht met een aantal Europese slachtoffers tot gevolg.
  • Dit jaar wordt ook het nieuwe WRC2 Pro kampioenschap gelanceerd. Het recept van WRC2 is gekend, maar om (oneerlijke) concurrentie met privérijders te vermijden, komt er met WRC2 Pro een apart kampioenschap voor de fabrieksteams (Skoda, Ford, Citroën). Hierdoor zullen privérijders voor hun eigen titel kunnen rijden, waardoor wellicht meer interesse zal komen in het ‘gewone’ WRC2.
  • In een poging de kosten wat te doen dalen, is het aantal testdagen voor de teams gereduceerd naar 42.
  • Tot slot nog een interessante reglementswijziging: rijders die via Rally 2 terug deelnemen aan de rally (na een crash of mechanische pech), zullen vanaf dit jaar niet meer na, maar vóór de rijders starten die nog strijden voor de punten. Op die manier moet de klassementsleider niet langer de baan ‘vegen’, een aanpassing waar met name Thierry Neuville bijzonder tevreden om zal zijn…

Foto’s: WRC.com, Citroën Racing & Hyundai Motorsport